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di Sindya N. Bhanoo
ALLA RICERCA DELLA TOMBA DI GENGIS KHAN


Michael Hennig, dell'Università di California di San Diego. La scorsa estate, Albert Lin, ricercatore presso l'Università della California, e i suoi colleghi sono stati in Mongolia alla ricerca della tomba di Gengis Khan.


Albert Lin è a caccia di Gengis Khan.
La leggenda narra che Khan, il Conquistatore spietato che fu il primo imperatore dell'Impero mongolo, fu sepolto in una tomba in Mongolia settentrionale circa 800 anni fa.
Il ritrovamento della sua tomba è un compito che ha eluso gli scienziati per anni. La Mongolia comprende più di 1.500.000 chilometri quadrati di territorio rurale, in gran parte inesplorato, il che rende la missione di Lin estremamente impegnativa.
Fortunatamente, lo scienziato esploratore, ricercatore presso l'Università della California a San Diego ha più di 7000 persone, nel mondo, che lo aiutano nella sua missione, chiamata “Il progetto della valle dei Khan”. L'idea è di trovare le tombe di Gengis Khan e dei suoi discendenti e altri antichi manufatti Mongoli.
L’esercito di aiutanti di Lin sono dilettanti, che lavorano dalla comodità della loro casa con i computer.
Attraverso un sito web chiamato “Field Expedition Mongolia”, che Lin e i suoi colleghi hanno sviluppato congiuntamente con National Geographic, i volontari stanno aiutando a vagliare 85.000 immagini satellitari ad alta risoluzione della Mongolia.
Ogni volta che i volontari accedono al sito, sono mostrate loro alcune di queste immagini. Un tutorial online li istruisce su come cercare oggetti particolari e contrassegnarli come "strade", "fiumi", "strutture moderne" o "strutture antiche". Possono ingrandire e rimpicciolire e scorrere in tutte le direzioni.
Essi possono anche semplicemente indicare certi luoghi come "altro" se vedono qualcosa di particolare. Questo è il genere d’indeterminazione che gli esseri umani possono eseguire ma che il computer non può, Lin ha detto.
"Quello che un computer non può fare è cercare di 'cose strane', ma quando si chiede a un cervello umano, non devi dire che cosa può essere 'strano'; lo sappiamo," ha detto Lin. Quelle strane cose potrebbero essere importanti reperti archeologici, ha detto.
L'estate scorsa, Lin e i suoi colleghi erano in Mongolia per ispezionare i luoghi che erano stati contrassegnati dai volontari on-line. Ogni volta che c'era un grappolo di tag contrassegnati come "antica struttura" o "altro", loro annotavano le coordinate latitudinali e longitudinali, afferravano i loro dispositivi GPS e si lanciavano fuori.
"Ci sarebbe letteralmente da saltare sui cavalli o ottenere in un elicottero e andare a controllare fuori," ha detto Lin. "ogni tag è stato ponderato su quante persone hanno indicato la stessa cosa." Progetti come questo marcano una nuova svolta nella "scienza del cittadino", dove la nuova tecnologia, quando viene utilizzata in modo efficace da grandi gruppi di persone, può aiutare ad accelerare gli sviluppi scientifici, ridurre i costi e aumentare l'efficienza.
A volte i volontari online hanno portato gli esploratori alla scoperta di reperti deludente, come un gregge di pecore su una foto satellitare che sembrava un'antica struttura. Ma c'erano anche alcune cose notevoli, come la scoperta delle tombe di età del bronzo di 3000 anni fa, i resti di grandi città e monoliti antichi nascosti nella vasta steppa erbosa della regione.
"Questi sono difficili da trovare a cavallo, ma nelle immagini riprese dallo spazio è possibile identificare queste forme," ha detto Lin.
Anche se gli scienziati professionali hanno collaborato con dilettanti per decenni, il social networking e Internet stanno rendendo tale rapporto più fruttuoso che mai.
"Abbiamo trovato che potremmo fare qualcosa che è abbastanza impegnativo per ispirare le persone a partecipare senza doverle pagare," dice Lin. "questa è la parte della scienza del cittadino che è più interessante per me: come possiamo noi motivare le persone perché ci dedichino il loro tempo?"
Come? Rendendo la cosa divertente, Lin ha detto.
Lin ha cominciato a pensare alla creazione di una spedizione on-line che si collegasse a quella sua vera e propria circa cinque anni fa, quando fece il suo debutto Mechanical Turk di Amazon.com. Un mercato online crowd-sourcing, Mechanical Turk permette ai richiedenti con piccoli compiti di pagare persone per il loro tempo. Chiunque disponga di un account Amazon può partecipare, e i compiti sono di solito abbastanza semplici, come ad esempio "identificare immagini con tatuaggi di questo tipo" o "verificare l'esistenza di questi siti Web di business." Alcune attività sono ripagate soli pochi centesimi, per attività o verifica, mentre altre pagano di più.
Lin credeva che avrebbe potuto ottenere ulteriori successi con la creazione di un sito che offrisse un’esperienza divertente, piuttosto che uno che pagasse in denaro. "Le persone sono così eccitate dall’idea di imparare qualcosa sull'archeologia mongola", ha detto. "Cominciano a imparare cose su quello che stanno facendo e sentirsi più collegati a quello che sta succedendo in quella parte del mondo."
Ogni volontario che accede al sito del progetto Khans, sviluppato con una società di design chiamata Digiteria, ottiene di sentirsi come un esploratore, scavando attraverso le immagini e la riproduzione di ciò che sente come un lavoro di gioco ma performante che ha ramificazioni molto più significative.
"Vi gratifica di più a livello personale che andare a un museo," ha detto Allison Shefcyk, un giovane di 24 anni del Connecticut che ha analizzato più di 50000 immagini dal suo computer di casa. "Ho finito per raccogliere alcuni libri sulla cultura di Gengis Khan e dei mongoli, e anche se non ho mai messo piede lì, il tutto mi ha fornito un'esperienza profondamente commovente".

Fonte: http://www.southcoasttoday.com/apps/pbcs.dll/article?AID=/20110408/LIFE07/104080308


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